Une interview avec un Carouge à épaulettes

Le carouges à épaulettes es un des oiseaux les plus répandu au Canada. Photo par Jordan Walmsley. CC. https://www.flickr.com/photos/champofsomething/8758859270/-

Le carouges à épaulettes es un des oiseaux les plus répandu au Canada. Photo par Jordan Walmsley. CC. https://www.flickr.com/photos/champofsomething/8758859270/-

Si vous n’avez jamais randonné au long d’une rivière Canadienne l’été, vous avez sûrement entendu la chanson d’un Carouge à épaulettes. J’ai fait une interview avec un de ces oiseaux pour plus apprendre sûr son mode de vie.

Amelia : J’ai entendu dire que vous êtes probablement l’oiseau le plus répandu au Canada.

Carouge : Très chère, nous sommes loin d’être banals. Nous sommes autant à l’aise en Alaska qu’à Cuba. Mais il y a un prix à tout, même le succès.

A : Qu’est-ce que vous voulez dire?

C : À cause de notre abondance, nous ne sommes pas protégés par des lois comme des espèces en voie d’extinction. Ainsi, les humains nous tuent en grand nombre.

A : Pourquoi est-ce qu’ils veulent vous tuer? Vous ne faites mal à personne.

C : Vos voisins aux États-Unis ne sont pas d’accord. Nous sommes au Canada qu’en été pour élever nos petits. L’hiver nous voyageons aux États-Unis pour nous reposer et nous goinfrer. On aime voyager en groupe…des grands groupes, avec des centaines d’individus. Nous préférons le blé, le riz et les grains de tournesol. C’est délicieux!

A : J’imagine que les propriétaires de ces champs ne sont pas content de vous voir, hein?

C : Vous avez raison. Des fois nous mangeons entre 1 et 2% de la récolte, ou même 25% de la récolte des grains de tournesol. Comment pourrions-nous à toute cette nourriture, là, à un battement d’ailes? Nous aidons aussi les fermiers en mangeant les insectes nuisibles de leurs champs. Mais les fermiers ne le voient pas de cet œil-là.

A : Que font les fermiers pour vous enlever de leurs champs?

C : Certains fermiers on recourt à de la musique assourdissante, des canons d’air et même des avions télécommandées. D’autres enlèvent les massette-quenouille et les joncs, notre habitat préféré.

A : Mais d’autres vous tuent?

C : Oui, malheureusement. Ils nous tirent dessus, ou empoisonnent leurs grains. Les pires sont ceux qui vaporisent leurs champs avec des surfactants. Ces produits chimiques empêchent nos plumes de nous protéger contre le froid. J’ai vu plein d’amis mort d’hypothermie et ce n’était pas très joli.

A : C’est affreux, mais je peux comprendre les actions de ces fermiers. Ils essayent de nourrir leurs familles, après tout.

C : Je suis d’accord, mais je préfère les méthodes non létales.

A : Sans transition, je veux parler de quelque chose de plus joyeuse. Explique-moi ce qui se passe en printemps, quand vous êtes ici au Canada.

C : En effet, le printemps me stresse beaucoup. Pour les mâles comme moi, notre territoire est de la plus grande importance. Les femelles s’en fichent si tu es le plus beau ou chant vraiment bien. Tout ce que la concerne est de trouver un endroit sûr pour cacher son nid. Donc le mâle avec le meilleur territoire va avoir les meilleures femelles.

A : Il me semble que la concurrence est féroce! Il rassemble à quoi, un territoire idéal?

C : Les femelles aiment beaucoup les marais. Puisque vous humains aimez assécher les marais, ils sont de plus en plus difficile à trouver. Nous nous contentons de trouver un parc urbain près de l’eau.

A : Pourquoi est-ce que l’eau est si importante dans vos territoires?

C : Il y a beaucoup d’animaux, comme les corbeaux et les ratons laveurs, qui aimeraient manger mes bébés. Si ma femelle bâtit son nid au-dessus de l’eau, il est plus difficile pour les prédateurs d’y accéder.

A : Ce n’est pas dangereux pour les bébés, de vivre au-dessus l’eau?

C : Pas du tout! S’ils tombent du nid, nos oisillons peuvent nager des courtes distances.

A : Incroyable! Est-ce que vous pouvez toujours nager?

C : Non, j’ai perdu cette capacité en devenant adulte.

A : À quel âge êtes-vous devenu adulte?

C : Selon moi, trop tard! J’avais trois ans quand j’ai finalement poussé mes épaulettes rouges. Avant cela j’étais un ado quelconque, avec aucune chance de se battre avec les adultes pour un territoire. Je traînais avec des autres ados célibataires, et je rêvais du jour où j’aurais un harem!

A : Désolée, vous avez dit un harem?

C : Bien sûr! Nous ne sommes pas faits pour rester avec la même partenaire toute la vie. Il y a entre cinq à quinze femelles sur mon territoire, et ce ne sont pas les mêmes femelles chaque année. C’est beaucoup de travail de défendre autant de nids. Mais quand je vois les visages des petits, je sais que ça en vaut la peine. Même si le petit visage ressemble à mon voisin de côté.

A : Est-ce que vous êtes en train de suggérer que vos femelles sont infidèles?

C : Oui. Je sais que 25-50% des petits sur mon territoire ne sont pas les miens. Comme je t’ai dit, les femelles sont avec moi pour mon territoire, pas pour mes gênes.

A : Okay, peut-être une question moins gênante. Ils servent à quoi, vos épaulettes rouges?

C : Mes épaulettes sont les signes de ma virilité. Je les utilise pour défendre mon territoire et pour attirer les femelles. Mais quand je suis en train de manger avec mes gars, je les cache pour éviter une dispute.

A : Merci bien pour votre temps.

C : De rien. Excusez-moi, mais j’ai un harem et un territoire à défendre. À plus tard.

References:

http://animals.nationalgeographic.com/animals/birding/red-winged-blackbird/?rptregcta=reg_free_np&rptregcampaign=20131016_rw_membership_r1p_intl_ot_w#
http://bna.birds.cornell.edu/bna/species/184/articles/introduction
http://www.hww.ca/en/species/birds/red-winged-blackbird.html
http://cwf-fcf.org/en/discover-wildlife/flora-fauna/fauna/birds/life-of-a-blackbird.html
http://www.birdcanada.com/ravishing-red-winged-blackbirds/
http://www.allaboutbirds.org/Page.aspx?pid=1807
http://www.wild-bird-watching.com/Red-winged-Blackbird.html#sthash.jMMAIk7F.dpbs
http://www.arkive.org/red-winged-blackbird/agelaius-phoeniceus/
http://www.learner.org/jnorth/tm/rwbb/RedwingPoisoning.html

Wearing his heart on his sleeve: Interview with a Red-winged Blackbird

I'm not just a pair of  red shoulders! A red-winged blackbird sitting pretty. Photo by Jordan Walmsley. CC. https://www.flickr.com/photos/champofsomething/8758859270/-

I’m not just a pair of red shoulders! A red-winged blackbird sitting pretty. Photo by Jordan Walmsley. CC. https://www.flickr.com/photos/champofsomething/8758859270/-

If you’ve ever gone near a river in the summer, you’re probably well acquainted with the call of the red-winged blackbird. As a prairie girl who grew up in Calgary seeing very few of these showy birds, I love hearing them whenever I walk along a Ottawa waterway.

However, just like my friend the robin, my knowledge of red-winged blackbirds is limited to:

1) Males have red shoulders
2) Females are brown and less showy than the males
3) Males will aggressively chase other birds and animals out of their territory

The last time I interviewed a bird I talked to a female robin, so to give a fair chance to both sexes I asked a male redwing about being an urban blackbird.

A: I’ve heard you’re one of the most common birds in North America. How does this make you feel?

B: Sweetheart, just because we’re common doesn’t mean we aren’t special. It takes a special bird to be successful in both Alaska and Cuba. Anyways, there is a price to being one of the most abundant birds on the continent.

A: A price? What do you mean?

B: Because there are so many of us we aren’t protected by endangered species laws. It also means that humans don’t feel so bad when they kill us. The majority of blackbird deaths are caused by humans.

A: Why would humans want kill you? You’re so pretty and harmless.

B: You would think so, but in Canada you only see us during the spring and summer when we’re having babies. The other half of the year we go south to relax and refuel. We hang out in huge swarms, sometimes even welcoming other species into our group. We fly around searching for food, and where do we find the most food? In fields of rice, corn and sunflower seeds.

A: Oh. I imagine the farmers who own these fields aren’t happy to see you?

B: You’re right on the money, doll. We can eat 1-2% of a farmer’s crop. For sunflowers, it can be up to 25%. But what can we do? A bird’s got to eat, and there’s all this lovely food sitting there!

A: Are seeds the only thing you eat?

B: No, we have a balanced diet of fruit, insects, spiders and snails. In fact, we often help farmers by eating the insect pests off their crops.

A: What do farmers do when they find you in their field?

B: Some try to chase us away with air canons, loud music, recordings of our alarm calls, and even with remote-controlled airplanes! Others will remove the cattails and bulrushes from the edges of their fields, because those are our favorite spots to hang out and removing them makes us less likely to visit.

A: But some farmers kill you?

B: Yes. Some shoot us or scatter poisoned seeds. The worst is when they spray their crops with surfactants. When our feathers touch these chemicals they can’t keep us warm or dry anymore, and we die from exposure. I’ve seen a few of my friends go this way. It’s not a pretty sight.

A: That’s awful, but I can understand why farmers would want to protect their livelihood. They need to feed their families too.

B: I agree, but obviously I prefer non-lethal methods.

A: Okay, on to something more cheerful! Tell me what happens when you come back to Canada in the spring.

B: It’s actually quite stressful. You have to understand that during the breeding season it’s all about territory. A female doesn’t care about how beautiful you look or how sweetly you swing. All she cares about is finding a safe place where she can hide her nest and raise her chicks. If she likes your territory, she stays. Therefore, the males with the best territories get the best females.

A: Sounds like cut-throat competition! What does an ideal territory look like?

B: Females really like cattails, marshes, and wet shrub lands. Because you humans keep draining wetlands, these ideal places are getting harder to find. We often settle for urban parks and river banks.

A: All of those habitats include water. Why do females like water so much?

B: You have to understand that many animals like eating our eggs and baby birds. I’ve had to chase many raccoons and crows away from my nests, and I don’t always get there in time. If a female builds her grass nest above the water, it’s harder for predators to get at it. So water in the habitat means a greater chance that our babies will survive.

A: Isn’t that dangerous, having babies above the water like that? What if they fell in?

B: Our chicks can swim short distances, so falling out of the nest isn’t a problem.

A: Wow! Can you still swim?

B: No, I lost the ability when I become an adult.

A: Let’s talk about becoming an adult. When did that happen for you?

B: It takes a long time! I was three years old when I finally got my red epaulets. Before that I was a fairly dull teenaged bird with little chance of winning a territory from the older males. I just hung around with my bachelor friends all summer, dreaming of the day when I would have a harem of my own!

A: Excuse me, did you say a harem?

B: Yes ma ’me! We can have 5 to 15 females nesting on our territory at once. We’re definitely not the mate-for-life type.

Protecting that many nests takes a lot of work, I’ll tell you! But when you see those little faces blinking at the sky for the first time, it’s all worth it! Even when the little faces have a strong resemblance to your ugly neighbor.

A: What? Are you implying that your females cheat on you?

B: It’s pretty common knowledge that 25- 50% of the chicks I raise are not my own. Women are pretty good at getting what they want. Like I said, they’re with me for my territory, not necessarily for my genes.

A: That was awkward. Okay, one last question. What’s the deal with your red shoulders? Are they just there to look pretty?

B: How dare you! My red epaulets are state-of-the art signalling devices that I use to defend my territory and my honour. I can grow or shrink them depending on the occasion. You can see this very clearly in this video by The Music of Nature:

For example, if my male neighbor enters my territory, I’ll hunch my shoulders and show as much red as I can, to show him how beautiful I am and that he shouldn’t mess with me. I also show my shoulders when I’m wooing my ladies. However, if I’m feeding peacefully with the boys I will hide my red shoulders so no fights break out.

A: Wow, that’s very interesting. Well, thanks for taking time to talk to me.

B: It was my pleasure. Now if you’ll excuse me, I have a territory and a harem to defend.

References:

http://animals.nationalgeographic.com/animals/birding/red-winged-blackbird/?rptregcta=reg_free_np&rptregcampaign=20131016_rw_membership_r1p_intl_ot_w#
http://bna.birds.cornell.edu/bna/species/184/articles/introduction
http://www.hww.ca/en/species/birds/red-winged-blackbird.html
http://cwf-fcf.org/en/discover-wildlife/flora-fauna/fauna/birds/life-of-a-blackbird.html
http://www.birdcanada.com/ravishing-red-winged-blackbirds/
http://www.allaboutbirds.org/Page.aspx?pid=1807
http://www.wild-bird-watching.com/Red-winged-Blackbird.html#sthash.jMMAIk7F.dpbs
http://www.arkive.org/red-winged-blackbird/agelaius-phoeniceus/
http://www.learner.org/jnorth/tm/rwbb/RedwingPoisoning.html

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