Interview with a White-breasted Nuthatch

White-breasted nuthatch on a tree
A White-breasted Nuthatch being characteristically acrobatic. Photo by Andy Reago & Chrissy McClarren. CC.

Amelia: What a gorgeous winter day for a walk in the woods. The snow makes everything so hushed and peaceful. Except for that nasal quacking sound. Who’s doing that?

White-breasted Nuthatch: Hey, I don’t comment on your annoying voice. This is just how I sound.

A: Oh, you’re a nuthatch, working your way down a tree upside down. Why do you do that, by the way? Seems inconvenient.

W: Shows how much you know. From this perspective I find all the good stuff that the woodpeckers and chickadees miss when they travel up the tree.

A: What’s good stuff do you mean?

W: Insect larvae, beetles, ants, caterpillars, stinkbugs, spiders. In the winter many insects sleep under the tree bark, which makes them easy pickings.

A: Ugh, sounds delicious. What’s wrong with nuts and seeds?

W: Nothing – I eat those too. When I find a large nut, I shove it under some tree bark and use my sharp beak to hack open the shell. That’s where my name comes from: “nut-hack” became “nut-hatch.” Get it?

A: I guess so. How are you able to travel upside down without falling off the tree?

W: I have special equipment. My back toe has a wicked scythe-like claw that keeps me anchored. The curved claws on my front toes grip the bark so I don’t slide down. And my adorable short stubby tail braces me against the tree trunk.

A: Cool! Those adaptations sound quite similar to a woodpecker. You even have a long thin bill like a woodpecker. Are you related?

W: Nope, we belong to two different bird families. Woodpeckers have two toes that face backwards, while I have one. They travel up a tree, while I travel down. And woodpeckers have harder heads- no insult intended. They have special skulls that protect them from concussions when they drill into a tree. If I tried to do that, it would give me a headache. I use my beak to lift bark and reach into crevices, not to make holes.

A: Fair enough. Oh look, there’s another white-breasted nuthatch! Do you know them?

W: Yes I do- she’s my mate. She’s on the look-out for other nuthatches who may try to invade our territory. We have a lot of good stuff cached in these trees to get us through the winter, and we don’t want to lose it.

A: You’re pretty territorial for a cute little bird.

W: For good reason. We stay in this territory all year long –it’s where we raise our chicks. We need to make sure there’s enough food to go around. When we’re raising babies, I’ll make over 100 trips a day to the nest delivering fresh-caught insects. It’s exhausting!

A: No kidding! Where do you make your nest?

W: We usually nest in a natural cavity or abandoned woodpecker hole. Like I said, making holes is not in our wheelhouse. We prefer to recycle existing ones. My mate takes care of interior decorating, lining the hole with fur, bark, and dirt to make it nice and snug. For the eggs, she makes a snug cup out of grass, shredded bark, and feathers. We’re thrifty and will often use the same nest for multiple years.

A: Who incubates the eggs?

W: My mate takes care of sitting on the eggs. It’s my job is to bring her food so she can stay on the nest.  

A: Sounds like she’s well taken care of. I just noticed that she’ll often look up from foraging, with her head at a 90-degree angle from the tree. Is she posing for you?

W: No, though I’m not averse to the idea. She’s checking for predators. When you’re a tiny bird, the world is a dangerous place. That’s why we’ve joined the resident chickadee gang this winter – for our protection.

A: Really, a chickadee gang? That doesn’t sound very scary.

W: Well, it helps to have more eyes on the look-out for predators. There’s safety in numbers, you know.

A: I suppose. But won’t the chickadees compete with you for food?

W: Not really –remember they go up the tree, we go down. Chickadees are also really good at finding food, and they lead us to the best places. And while they have an aggressive intra-species pecking order, they leave us in peace. It’s a pretty sweet deal to hang out with the chickadees.  

A: Okay, understood. What about Red-breasted Nuthatches, do you ever hang out with them?

W: On occasion. We prefer deciduous forests, while our red-breasted cousins like coniferous forests. They’re all about those conifer cones. In fact, Red-breasted Nuthatches are spread much more broadly than we are in Canada, because so much of the country is coniferous forest.

A: Very cool. Well, I’ll leave you to your foraging. Say hi to the chickadee gang for me.

W: Will do.


5 choses vous ne saviez-pas sur les fraises

Behind that red juiciness lurks hidden secrets. Strawberry. Photo by Vladimir Fishmen, CC.

Strawberry. Photo par Vladimir Fishmen, CC.

(Read the English version of this post)

C’est la saison des fraises en Ontario. Bientôt on va faire des muffins, du fraisier et de la confiture.

Quand j’étais petite, j’étais responsable de faire la cueillette des fraises dans notre jardin. Ce n’était pas une tâche difficile parce que les oiseaux et les écureuils mangeaient la plupart des baies. Une fois, j’ai fait l’erreur de laver ma récolte dans la piscine pour enfants après que mon frère est sorti. Ma mère était obligée de m’enseigner ma première leçon sur la préparation des aliments d’une façon hygiénique.

Malgré cette déception, j’ai toujours eu une passion pour les fraises. Voici quelques faits divers sur ces fruits délicieux.

Les fraises ne sont pas des baies

Strawberries aren't berries, but a banana is. Photo by D. Sharon Pruitt, Pink Sherbert Photography, CC.

Photo par D. Sharon Pruitt, Pink Sherbert Photography, CC.

Selon la définition botanique, une baie est un fruit charnu provenant d’un seul ovaire.  Les baies ont des grains à l’intérieur du fruit. Les graines des fraises sont à l’extérieur, alors les fraises ne sont pas des baies. Selon cette définition, les bluets, les tomates, les citrouilles et même les bananes et les avocats sont des baies. Bizarre!

Les fraises ne sont même pas des fruits

Close-up of the hundreds of achenes and their leftover pistils. Each one has a seed inside. Photo by Stephen Shellard IMG_2771 CC.

Ici on voit clairment les centaines akènes. Photo par Stephen Shellard IMG_2771 CC.

Franchement, ça devient ridicule. Tout le monde sait que les fraises sont des fruits. Nos gouvernements le disent dans leurs guides alimentaires! En botanique la fraise n’est pas un fruit, mais un fruit complexe. Les véritables fruits du fraisier sont les 200 « graines » à l’extérieur, qui s’appellent des akènes. Chaque akène contient un grain. La partie rouge s’appelle le réceptacle, la partie de la plante qui portant les fleurs. Alors, chaque fois que vous mangez une fraise, vous mangez des douzaines de fruits!

L’attaque des clones

Les fraisiers ont des vies sexuelles compliqués. Leurs fleurs ont des parties mâles et femelles, et peuvent se polliniser eux-mêmes. Mais un réceptacle grand et croquant développe seulement grâce aux pollinisateurs.

Chaque akène sur une fraise contient une graine. Mais les graines ne sont pas leur mode de reproduction primaire—les fraisiers préfèrent la reproduction asexuée. Ils poussent des stolons qui devient des nouvelles plantes. Ces plantes sont les clones génétiques du parent.

Les fermiers qui veulent les grandes fraises coupent souvent ces stolons. Dans cette façon la plante concentre son énergie dans la production des fruits et non pas sur la production des clones. La taille des fraises est importante pour le marché des fruits frais, qui représente un quart de la récolte. Mais la plupart des fraises sont cultiver pour le marché surgelés, confitures ou de yaourts, où la taille est moins importante.

Les fraises culturelles

Les fraises symbolisaient l’amour, la passion et la pureté dans pleureurs cultures occidentales. Pour les romains, la fraise était un symbole de Vénus, la déesse de l’amour. Dans des cathédrales du Moyen Âge, on voyait des fraises taillées dans la pierre en haut des colonnes pour représenter la pureté et la perfection. Dans Othello, une tragédie de William Shakespeare, le héro donne un mouchoir brodé avec des fraises à son épouse pour représenter sa pureté. Ce mouchoir va jouer un rôle important dans l’intrigue.

Les médicaments délicieux

Les romains croyaient que les fruits et les feuilles de fraisiers pouvaient traiter la fièvre, l’évanouissement, l’angine, la mauvaise haleine et les maladies du rein et de la fois.

On sait aujourd’hui que le fraisier n’est pas une panacée médicale. Mais les fruits sont une source importante des antioxydants, qui sont importants pour la santé générale. Huit fraises vous donnent 160 % de l’apport recommandé en vitamine C. Par poids, c’est plus qu’un orange.  L’acide des fraises est bon pour les dents et les gencives, alors peut-être les romains avaient raison sur la mauvaise haleine!


Interview with an American Red Squirrel

American red squirrel eating a spruce cone
An American red squirrel enjoying its favorite food- seeds from an evergreen cone . Copyright Amelia Buchanan, 2020.

Want to learn about grey or black squirrels? Check out my Interview with a Grey Squirrel.

Amelia: I love putting up strings of lights in my yard in early December- it really brightens things up. Wait a minute, how come this string won’t light? I swear it was working yesterday. Hey, someone cut the wire and stole a bulb! Who would do something like that?

American Red Squirrel: Guilty as charged.

A: Really? That’s unexpected. I appreciate your honesty, but why did you do it?

RS: I’m not sure exactly. I often have strong urges to try eating new things. I found out pretty quickly that I can’t eat lightbulbs. But the bioplastic around the wires was kind of tasty.

A: Bioplastic? Oh right- I’ve heard some companies are trying to use more eco-friendly plastics made from soy, rice husks, and corn oil. But why are you trying new things to eat- isn’t there enough food around here?

RS: Not always. My wild cousins live mainly in evergreen forest. Their main food source is seeds from the evergreen cones. Some years the trees produce a lot of cones, and some years they don’t produce many at all.

A: I can see how that would be a problem. How do the squirrels survive those hard years?

RS: By eating lots of different things and trying new kinds food. We prefer seeds and nuts, but if they’re in short supply we’ll go for flowers, buds, berries, mushrooms, insects, eggs, even mice and small birds.

A: Wow, I didn’t know you could eat meat! You’re not much bigger than a mouse or a songbird.

RS: What can I say – I have hidden talents.

A: I’m going to keep a closer eye on you when you’re in my bird feeder from now on.

RS: Don’t worry- the birds are safe as long as I can stuff my cheeks with sunflower seeds. Much more energy efficient that way.

A: Does that mean you’re saving those seeds for later?

RS: Exactly, another survival strategy. I have stockpiles of food hidden away to get me through the winter. We call them caches. I have several caches in my territory, and each one contains about a month’s worth of food. My cousins in the warmer parts of the United States put all their eggs in one basket, and have one massive cache that can hold 1-2 seasons’ worth of food. I find that risky, but I guess it’s easier to protect if it’s all in one place.

A: Is that why you’re so aggressive, because you’re protecting your caches? I often hear you chittering and chasing away other squirrels.

RS: That’s part of it. We’re also solitary beasts, and we just don’t like other squirrels on our territory. Protecting the caches is one thing, but we’re also protecting the area where we find food.

A: That makes sense. But doesn’t the noise from your territorial display attract predators? I’m sure there are lots of things that would love to eat you.

RS: You’re not wrong- my list of predators is longer than I am. Thankfully, I can also put scent markings around the borders of my territory to warn other squirrels to keep out. This method is much quieter, not to mention less work.

A: Do those scent markings help you find a mate?

RS: In a manner of speaking. A male will invade my territory and chase me around until I agree to mate with him. I’m only in heat for one day a year, so there’s not much time for romance.

A: And does he stick around to help raise the babies?

RS: Nope, I’m on my own for that. Like I said, we’re solitary.

A: Where do you raise your babies? Somewhere on your territory?

RS: Yes, I make a nest to keep them safe and warm. They’re born blind and hairless, and stay that way for about a month. They’re pretty helpless buggers, so I need to find the absolute best spot for a nest. I’ve considered under the hood of your car- it’s nice and warm under there from the engine.

A: Oh goodness, please don’t do that!  Not only is it dangerous for you and the babies, it’s dangerous for me! I know how much you love to chew wires.

RS: All right then, what about your attic? You’re never up there anyway.

A: Please no! I’d rather not have skittering and crying over my head.

RS: Picky, picky! Okay, I guess I’ll have to settle for that hole halfway up the big oak in your yard.

A: Whew! Dodged a bullet there. How long do you have to look after your babies?

RS: I feed them milk for about two months, which is the time they leave the nest for good. Then it’s up to them to find their own territory.

A: They’re only two months old when they leave the nest? That’s so young! Aren’t they in danger from predators?

RS: Definitely. Only a quarter of babies will survive their first year – I try not to get too attached. The flipside is those who do survive are pretty good at staying alive. Most of us live about five years, which is a long time for an animal our size.

A: That is impressive! Can I ask a personal question?

RS: Go ahead.

A: Is that a bald patch on your back?

RS: Oh, that. Yes, I’m nearly done my fall moult. Twice a year all of the hair on our bodies slowly falls out and gets replaced. This one started at my nose and will end at my rump.

A: Why’s that?

RS: Well, we need a much thicker coat for the winter, and it gets to be a bit much in the spring.

A: Okay, makes sense. Is your tail included in the moult?

RS: No, it’s on its own schedule. That hair is only replaced once a year. My tail is extremely important, so it needs to stay in tip-top shape.

A: Why is it so important?

RS: Well, first of all it’s absolutely gorgeous. But the real reason is we need it for balance as we jump from tree to tree. Dastardly tail flicks are also part of our defense strategy and territorial display. Nothing is more threatening than a flicking fluffy tail!

A: If you say so! Well, I’d better get inside- it’s cold out here.

RS: Tell me about it! Are you sure I can’t come in and nest in your attic? All that central heating is going to waste.

A: Nice try, but not a chance.

Want to learn about grey or black squirrels? Check out my Interview with a Grey Squirrel.


8 choses vous ne saviez-pas sur les abeilles indigènes

(Read the English version of this article)

J’ai une confession à vous faire : je suis une passionnée des insectes.

Alors, quand mon université a offert un cours gratuit sur comment identifier les insectes qui se trouvent dans nos jardins, évidemment j’en suis assisté.

La chose la plus importante que j’ai appris était comment distinguer les abeilles des mouches. J’ai pensé que leurs différences étaient assez évidentes. Les abeilles étaient crépues avec des rayures noirs et jaunes. Les mouches étaient noires avec des corps lisses. Mais ce n’est pas du tout le cas!

La vraie différence entre les abeilles et les mouches sont leurs antennes. Les antennes des mouches sont très courtes et les antennes des abeilles sont longs. Cette différence est importante à connaitre, parce que la plupart des abeilles au Canada ont l’air de petites mouches. Une fois que je l’ai appris je voyais les abeilles partout! Il y a toute une variété présente dans les jardins de mon coin. Leur taille varie de deux millimètres à cinq centimètres. Elles se déclinent en plusieurs couleurs, y compris le gris, le noir et le vert émeraude. Il y a des abeilles qui ont l’air des bijoux et je ne les avais jamais remarqués avant.

Voici ce qu’il faut savoir sur les abeilles indigènes.

Tout ce que vous saviez sur les abeilles s’applique à qu’une espèce

L’abeille noir et jaune qu’on connait le mieux s’appelle l’abeille européenne, une abeille à miel qui a été domestiqué il y a 4,000 ans. Elle a été introduite en Amérique du Nord pour faire du miel et pour polliniser les cultures.

Presque tout ce qu’on est enseigné sur les abeilles s’applique qu’au abeille européenne. Ils vivent dans une grande ruche et produisent du miel pour nourrir les petites de la reine. La ruche contient entre 10,000 et 80,000 abeilles ouvrières, des centaines de faux-bourdons et une reine. Mais ce modèle ne s’applique pas à la plupart des 19,000 espèces d’abeille au monde.

On met l’accent sur les abeilles européens parce qu’ils sont essentiels à l’économie. Un tiers de notre nourriture dépend des pollinisateurs et les abeilles européennes font de la pollinisation sur une échelle industrielle.  Sans les pollinisateurs, on n’aurait pas de fruits et légumes comme les tomates, des pommes, des cerises, des concombres, des citrouilles ou des fraises.

Mais les abeilles européennes ne sont pas les seuls pollinisateurs des récoltes. Des pollinisateurs sauvages comme les abeilles indigènes, les guêpes, les papillons, les papillons de nuit, les oiseaux et les mouches y jouent un rôle aussi.  Au Canada il y a 730 espèces d’abeilles indigènes. Pour certains produits comme les tomates et les framboises, les abeilles indigènes sont les pollinisateurs plus efficaces que les abeilles européennes.

Les abeilles tyrannosaures

Pouvez-vous imaginer un monde sans fleurs et, par conséquente, sans fruits? C’est le monde dans laquelle les ancêtres des abeilles vivaient. Ces ancêtres étaient les guêpes qui chassaient des insectes. Pourquoi avaient-ils changé de régime? La raison était l’arrivée des fleurs pendant le Crétacé, la dernière ère des dinosaures. Avant cette période la plupart des plantes étaient des conifères, des fougères et des cyanophytes. La fleur est une innovation botanique qui dépend des animaux ou du vent pour transporter le pollen d’une fleur à un autre. Souvent une fleur offre le nectar, un liquide sucré, aux animaux pour les attirer. Le nectar offre des calories faciles et visiter des fleurs est beaucoup moins d’effort que chasser. Plusieurs animaux comme les abeilles, les guêpes, les mouches, les papillons, les oiseaux et les chauves-souris avaient tous évolué pour profiter de cette nouvelle nourriture.

Vivre tout seul

Différente des abeilles européennes à miel, la plupart des abeilles indigènes en Amérique du Nord sont solitaires. Chaque femelle est un modèle d’indépendance. Elle fait son nid, pond ses œufs et trouve du pollen et du nectar pour nourrir ses larves. Une fois qu’une femelle s’est accouplée avec un mâle, elle trouve ou creuse un trou dans laquelle elle va pondre son œuf. Dans ce trou elle fait une boule énorme de nectar et pollen. Elle pond un seul œuf sur cette boule et ensuite elle parte. Quand la larve éclore de l’œuf, elle a toute la nourriture nécessaire pour grandir et se métamorphoser en adulte. L’abeille adulte sorte du trou en automne et il hiberne pendant hiver.

Vivre dans une ruche? Non, merci!

La plupart des abeilles solitaires font leur nid dans un trou au sol, comme les Hobbits! Les abeilles Osima ont des maisons les plus mignonnes. Ils aiment dormir dans les petites espaces, comme une coquille d’escargot ou un trou de serrure. Attention à la clé petite abeille!

Des abeilles paresseuses

On a cette idée que l’abeille est une bête productive qui n’arrête jamais. Mais ce n’est pas vrai pour toutes les espèces. Il y a des abeilles solitaires qui ne veulent pas collectionner la boule de nourriture nécessaire pour nourrir leur petit. Pour éviter ce travail, elles pondent leurs œufs dans les nids des autres abeilles solitaires.

Une abeille indigène bien connue

L’abeille indigène le plus familier est le bourdon. Ce nom commun représente plus de 200 espèces. Avec leur grande taille, les bourdons sont difficiles à manquer. Ils sont une des premières abeilles qu’on voit le printemps et un des derniers en automne, parce qu’ils sont capables de voler dans les températures plus fraîches. Ils vivent dans les petites colonies de 50 à 400 individus. Contrairement aux d’abeilles du miel, la reine est le seul à survivre l’hiver. Les bourdons sont les pollinisateurs plus efficaces que les abeilles européennes. Ils sont les pollinisateurs principaux des tomates, le coton, les pommes, les prunes, les framboises et les tournesols. Les bourdons domestiqués sont utilisés dans les serres pour faire de la pollinisation des fruits et légumes.

Difficile sur la nourriture

La plupart des abeilles au Canada va visiter toutes sortes de fleurs. Mais il y a des espèces qui sont les spécialistes, qui préfèrent un type de fleur en particulier. Par exemple, l’abeille Melissodes desponsa ne visite que des chardons.

En danger d’extinction

Il y a plusieurs factures qui mettent les abeilles indigènes en danger d’extinction. C’est surtout le cas pour les spécialistes, qui ne peuvent pas survivre sans leur plante préférée. Le changement climatique et les insecticides ont aussi des effets néfastes sur les abeilles indigènes.

Mais les plantes dans nos jardins peuvent aussi faire une différence. La plupart de fleurs dans les jardins d’Amérique du Nord viennent d’Europe et nos abeilles indigènes ne peuvent pas trouver de la nourriture chez eux.

Pour aider les abeilles indigènes, plantez les fleurs indigènes, ou attendez arracher les mauvaises herbes jusqu’à ils ont fleuri. Laissez un peu de terre vide où les abeilles peuvent faire leurs trous, ou fabriquez un hôtel pour les insectes.


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Interview with an urban bobcat

Bobcat. Photo by Valerie. CC.

Amelia: What a fantastic day for a walk along the Bow River in Calgary. This urban trail system is great! Wait a second- is that a bobcat?

Bobcat: Don’t mind me. Nothing to see here.

A: This is so exciting! But also confusing. Aren’t you meant to be a shy wildcat who is almost impossible to see in the wild? What are you doing in suburban Calgary?

B: Three words: white-tailed jackrabbits.

A: You mean those huge hares that hop around Calgary and turn white in the winter?

B: You got it. They are incredibly tasty.

A: Tasty enough to tempt you into the city? I find that hard to believe.

B: Please, I was born and bred in Calgary. More and more bobcats have been calling the city home for the past decade.

A: Wow, fully urban bobcats! If that’s the case, why have I not seen you before?

B: We’re pretty sneaky, and we do try to avoid people. You smell funny.

A: You’re one to talk- didn’t you just pee on that tree?

B: Yep, I’m marking my territory, and telling other bobcats to keep out. My home range is a bit smaller here than it would be in the wild, but it has everything I need- lots of prey, places to hide, and close to the range of several females.

A: Oh, do you have special lady friends?

B: Not really. We keep to ourselves outside of spring mating season. Females will mate with several males and vice-versa, similar to how your pet cats do it.

A: Are you involved in raising the kittens?

B: Nope, we leave that to the females. They usually have about three kittens, and will stay with them for nine months to a year until they can hunt for themselves. They’ll even teach the kittens to hunt by bringing live mice back to the den.

A: Do the females make dens right here in the city?

B: Certainly. There are lots of good hidey-holes- dense bushes, rocky outcroppings, and spaces under porches.

A: Under porches? That sounds a bit scary. Should I be worried if bobcats are in my neighbourhood?

B: No, we’re not interested in humans. Like your domestic cats, we prefer to ignore you. But speaking of pets, you probably want to keep a close eye on your cats and small dogs if we’re in the area. I much prefer the kind of prey I’d eat in the wild, but if the opportunity presents itself…

A: Okay, I take your meaning. What about small children, are you a threat to them?

B: Nope. Kids are way too noisy. They scare us more than anything.

A: So what else do you eat, besides the jackrabbits?

B: I mostly eat small mammals like mice, rabbits, rats and squirrels. On occasion I’ll try my hand at something bigger, like grouse, geese or porcupine

A: Porcupine! How the heck do you eat a porcupine?

B: Very carefully. I’ll grab the porcupine’s unprotected head or flip it over to expose its bare belly. Once I do that, it’s game over.

A: Okay, makes sense. How do you hunt your regular prey? I’ve seen jackrabbits run, and they are fast!

B: We rely on stealth and surprise. We stalk or lie in wait for our prey, and then we pounce. We can leap up to 12 feet. They never see us coming.

A: Impressive! Can you climb trees too?

B: Yep. Sometimes we’ll climb up to survey our territory and identify where to hunt next. We have impressive night vision, which is why we’re most active at dawn and dusk. Though since moving into the city, we’ve become more active at all times of the day.

A: I guess bobcats are more adaptable than I thought.

B: Definitely! We live everywhere from southern Canada to Mexico, in grasslands, deserts and forests. As long as there are small critters to eat, we’ll be there.

A: I guess we could consider you good pest control in cities like Calgary, right?

B: Yep- we’re just being good neighbours, helping you manage those explosions of squirrels and jackrabbits. You’re welcome.

A: Well, I’m happy to know that you’re in my neighbourhood. Will I see you again?

B: Not if I can help it.

A: You’re such a cat.

B: And proud of it.


Interview with a Common Merganser

Female common merganser swimming with 12 ducklings behind her
Photo by Don DeBold. Female Common Merganser and her ducklings. 2013. CC.

Amelia: What a gorgeous day at the lake. Just me, some dragonflies …and about 20 ducklings. Woah, where did all the ducklings come from?

Common Merganser: Darned if I know.

A: Why, aren’t they yours?

M: I can’t be sure.

A: What do you mean?

M: I can’t recognize my own ducklings. I may have adopted some that got lost or abandoned. Let me check- yep, I have two new ones today.

A: How is that possible?

M: They’re pretty independent buggers. Ducklings will see a female that looks like their mom and just follow her.

A: Does that make more work for you?

M: Not really. The babies are feeding themselves with aquatic insects a few days after they’re born. After a week, they’re already diving for fish. All I have to do is lead them to good feeding areas, and keep them alive.  

A: Is it difficult keeping them alive?

M: It can be- they’re pretty edible balls of fluff. Hawks, owls, eagles, even loons and pike would like to snack on them.  But the babies know how to hide under river banks. They can even run across the water to escape. If protecting them gets to be too much, I meet up with some friends so we can look after each other’s babies in a group. It’s like ducky day care.

A: Cool! Would any of those predators try to eat you too?

M: Nope- I’m the apex predator in these parts. I can swallow a foot-long fish. You don’t mess with that.

A: Clearly not. Does your mate help out with the babies?

M: Nope. He took off while I was incubating the eggs. Joined a gang of males. I probably won’t see him until the winter, once the babies are off on their own. Maybe we’ll stay together another season, but maybe not- I’m keeping my options open.

A: Was incubating all those eggs on your own difficult?

M: It wasn’t ideal. I found a pretty good spot this year- an old woodpecker nest a few metres off the ground. It was cozy and full of wood shavings, but I added some feathers from my breast for extra insulation. With a set-up like that I can incubate up to 20 eggs.

A: Wow, 20 is a lot to lay!

M: Goodness, they’re not all mine. I lay about 10 every season.

A: Okay…so where are the extra eggs in your nest coming from?

M: A few of the neighbouring momma mergansers will lay an egg or two in my nest while I’m away. I’m doing the same thing in their nests, so it evens out.

A: That’s weird. Why not lay all your eggs in your own nest?

M: Haven’t you heard “don’t put all your eggs in one basket?” Laying my eggs in other ducks’ nests is an insurance policy in case my own nest is destroyed. It’s easy for egg-eating thieves like squirrels, raccoons and even northern flicker woodpeckers to clean out the nest while I’m gone hunting. I can’t be on the nest 24/7.

A: Okay, that makes sense. But it feels like cheating.

M: Oh please, everyone does it. I’ve even seen hooded mergansers and goldeneye ducks leaving my nest on occasion.

A: Wait, so you’re looking after ducklings that may not even belong to your species?

M: Yep, It’s entirely possible.

A: That is deeply weird.

M: Hey, I don’t discriminate as long as the ducklings can keep up. Thankfully they don’t stick around the nest too long after they hatch- it gets pretty crowded in there! Within a day or two they’ve jumped out and are ready to explore the water.

A: How long will you stay with the ducklings?

M: Maybe a month or two after they hatch. They won’t be able to fly, but they’ll be big enough to hold their own against predators. Typically the ducklings will join other groups of young and hang out together.

A: So once the ducklings are out of your hair, what are your plans for the winter?

M: I’ll probably stick around – you have rivers and lakes here that don’t freeze over. I spend most of my life on the water- I even sleep while floating. So open water is pretty important.

A: Understood! What kind of things do you eat?

M: Fish are my favorite, but I will also go for frogs, shrimp, mussels, crustaceans and worms. Sometimes I get some aquatic insects to spice things up.

A: So you’re telling me these lovely dragonflies buzzing around us…

M: Could be my mid-day snack.

A: Wow, you must be fast to grab a dragonfly!

M: You bet. We hunt by sight, usually ducking our heads underwater to look for prey. Once we see something interesting, we give a little jump and dive in. A dive usually takes less than 30 seconds, but I can dive for up to two minutes.

A: Cool! How to you manage to catch fish?

M: I have a pointed bill with serrations. Once I catch a fish, it’s not getting away.

A: Now that you mention it, that is pretty unusual for a duck’s bill.

M: It gets the job done. Heck, we’re such good hunters that often seagulls will follow us and try to grab our catch once we surface. A bald eagle even tried that on me a few times. Such cheek- get your own food!

A: Well, it’s been great talking to you, but I’d better let you get back to your family.

M: Thanks, with this many mouths to feed, we have a lot of ground to cover. Come on kids, race you to the other side of the lake!


8 choses vous ne saviez pas sur les avocats

Not all avocados are green and pear-shaped. Some are spherical, black and even purple. Photo by ruurmo. Aguacates para todos. CC. (pile)

Photo par ruurmo. Aguacates para todos. CC. (pile)

(Read the English version of this post)

J’apprécie la chair succulente d’un avocat, mais il faut admettre qu’il est un fruit bizarre.

Voici pourquoi.

On ne connait pas son ancêtre sauvage

Les Mexicains cultivaient les avocats bien avant l’histoire écrite, alors on en sait peu sur ses origines. Les Incas l’ont découvert en 1450 après avoir envahi une communauté qui les cultivait.

Les explorateurs européens avaient aimé la texture beurrée de l’avocat et l’ont vite transporté dans toutes leurs colonies avec un bon climat pour le cultiver, y compris les Antilles, la Californie et la Floride. Aujourd’hui, le Mexique est le plus grand exportateur des avocats, suivi de la Californie, l’Israël et l’Afrique du Sud.

Une poire alligator dans ton sandwich?

What do you call a bumpy green fruit? Photo by torbakhopper HE DEAD. CC.

Photo par torbakhopper HE DEAD. CC.

Au début du 20e siècle, l’avocat avait au moins 40 noms différents, comprenant aguacate (le nom donné par les Incas), avigato, albecatta, avocatt, le beurre aux légumes, la poire au beurre, beurre de l’aspirant et mon préféré, la poire alligator! Avec tout ce choix, comment est-ce qu’on s’est décidé sur l’avocat? C’était aux États-Unis, où la Californie les appelait aguacate et la Floride les appelait les poires alligators. Le Département de l’Agriculture a décidé que le nom poire alligator était désagréable, et a suggéré le nom avocat à sa place. Au fil du temps le nom avocat est devenu la norme pour l’industrie. Sinon, on mettrait tous des poires d’alligators sur nos tacos!



Une stratégie de reproduction unique au monde

Avocado flowers. Photo by Cayobo. Avocado Flowers. CC.

Photo par Cayobo. Avocado Flowers. CC.

Comme beaucoup de plantes, chaque fleur d’un arbre avocat ont des parties mâles et femelles. Bizarrement, ces parties ne sont pas actives en même temps. Les parties femelles fonctionnent deux ou trois heures pendant la première journée. La journée suivante, c’est le tour des parties mâles.

Beaucoup d’arbres utilisent la stratégie d’auto-fécondation, mais c’est impossible chez l’avocat. Si un arbre n’est pas à côté d’un autre qui a des fleurs complémentaires, il ne serait jamais pollinisé. Pour cette raison, les producteurs d’avocats doivent s’assurer qu’ils ont des arbres complémentaires dans leur ferme. Heureusement, il y a plus de mille variétés d’avocat, alors ce n’est pas difficile.

Une baie verte

The creamy avocado is a fruit, but what kind? Photo by Jaanus Silla. Avocado. CC.

Photo par Jaanus Silla. Avocado. CC.

Un avocat est une baie, selon la définition botanique. Comme les bluets, les tomates et la citrouille, toutes les baies provenant d’un seul ovaire. Les fraises et les framboises ne sont pas des baies botaniques, mais ceci est un sujet d’un autre article.

Un arbre impressionnant

Avocado tree in bloom. Photo by Cayobo. Avocado Tree In Bloom. CC.

Avocado tree in bloom. Photo by Cayobo. Avocado Tree In Bloom. CC.

Si vous plantiez une graine d’avocat, vous attendriez les fruits cinq ans ou plus. Mais ça vaut la peine d’attendre. Un arbre âgé de cinq à sept ans peut produire 200 à 300 fruits par année! Les arbres sont productifs toutes leur vie. Il y a même des arbres de 400 ans au Mexique qui produisissent toujours des fruits. Mais au lieu de planter un arbre, ça va plus vite de chercher un avocat à l’épicerie et d’attendre les cinq à 10 jours qu’il prend à murir!

Une économie précaire

Les arbres d’avocat produisent des fruits d’une manière cyclique— des années extrêmement productives sont suivies des années moins productives. Ces cycles de-haut-et-de-bas peuvent être difficiles pour les fermiers, parce que la demande pour le fruit reste constante. Cette industrie perd des millions de dollars dans les années où il y a moins d’avocats.

Les chercheurs essayent de trouver une façon de régulariser la production, mais ils n’ont rien trouvé jusqu’à cette date. Les producteurs en Californie ont trouvé une solution au surplus dans les années 1960s – geler les avocats avec de l’azote liquide. Les restaurants peuvent les décongeler au besoin.

Sucré ou salé?

People use avocados for all sorts of things, even ice cream. Photo by Kimberly Vardeman. Avocado Ice. CC.

Photo par Kimberly Vardeman. Avocado Ice. CC.

La façon dont on mange un avocat dépend du pays et de culture. En Amérique du Nord ils sont additionnés aux salades et aux sandwichs. Au Brésil ils sont servis avec de la crème glacée ou dans un milk-shake. Á Java, ils sont mélangés avec du café et du sucre. Mais un avocat est toujours mangé cru. Pourquoi? Ils contiennent des tanins, un produit chimique qui donne un gout amer s’ils sont cuits.


Pas juste pour manger

Think there's no avocado in this soap? Think again. Avocado oil is popular in lots of products. Photo by Erin Costa. Pink Strawberry Soap_KRISTIE 2. CC.

Photo par Erin Costa. Pink Strawberry Soap_KRISTIE 2. CC.

Un tiers des avocats produits au Brésil est transformé en l’huile. On nourrit les animaux avec ce qui reste du fruit après l’extraction.

On peut garder l’huile d’avocat à 4 degrés Celsius pendant 12 ans. À cause de cette stabilité, l’huile est idéale pour faire des cosmétiques et des savons.

Les références

La culture d’une plante sauvage : Les amélanches

The low-profile Saskatoon berry has fed Western Canadians for centuries. Photo by dbarronoss, First Fruits, CC.

 Photo par dbarronoss, First Fruits, CC.

(English article here)

Si vous n’avez jamais entendu parler des amélanches, vous n’êtes pas la seule. Cette baie canadienne est peu connue, et elle n’est pas disponible aux épiceries.

Je connais les amélanches parce que j’ai passé mon enfance en Alberta. Ces baies sont peu connues à l’extérieur des provinces d’Alberta, de la Saskatchewan et du Manitoba. Je les ai mangés quelques fois dans les tartes et dans les confitures artisanales.

Contrairement aux fraises et bluets, la culture commerciale des amélanches n’a commencé que dans les années 1970. Évidemment, le développement d’un marché commercial va prendre du temps.

Allez faire connaissance de cette baie, qui avait joué un rôle important dans l’histoire canadienne.

Membre de la famille des roses

Un amélanche à l’air d’un bluet géant, mais il appartienne à la même famille botanique que des roses- Rosaceae. Beaucoup d’autres fruits appartiennent à cette famille, y compris des prunes, des cerises, des pommes et des pêches.

Des vrais canadiens

Les amélanches sont bien adaptés aux conditions climatiques difficiles au centre du Canada. Il n’y a rien dans les prairies pour arrêter le vent, alors le bois des buissons amélanches devraient être fort pour le résister.

Les Européens avaient profité de ce bois fort pour fabriquer les manches du parapluie. Les buissons d’amélanches peuvent aussi résister le froid jusqu’à -60 degrés Celsius. C’est pour cette raison qu’ils se trouvent partout au Canada.

Tellement sucré

Il y a 10 à 15 espèces d’amélanches sauvages au Canada, et on peut manger les bais de toutes ces espèces. Des écureuils, des tamias et des pics trouvent ces bais délicieux. Les buissons font des endroits parfaits pour les nids des merles américains et des cardinaux. Les petites fleurs blanches qui s’ouvrent en mars font de la nourriture parfaite pour les abeilles qui sortent de l’hibernation.

Comparé aux bluets, les amélanches sont 20 % plus sucré. Leur niveau du sucre change selon la qualité du sol et la quantité de pluie.

La barre énergétique originale

Les autochtones de l’ouest du Canada ont séché ces baies dans les briques pour les garder l’hiver. Quand les Européens sont arrivés pour le commerce de la fourrure, ces baies sucrées et pleins de vitamines avaient de la grande valeur. Mélangée avec la viande et le gras du bison, ils faisaient partie des premières barres énergétiques.

Les voyageurs avaient dépendu de cette nourriture séchée pendant leurs voyages en canot. Plus tard quand les colons sont arrivés aux prairies, les amélanches étaient fréquemment le seul fruit disponible. Pendant la grande sècheresse et la crise des années 1930, ils étaient une source de nourriture important pour les fermiers.

Des petites pharmacies

Les amélanches sont riches en vitamine C, et dans les minéraux comme le cuivre et le fer. Ils ont la quantité double d’antioxydants et de la fibre comparée aux bluets. Les grains ont une toxicité faible, comme celui des pommes, alors il ne faut pas les manger crus dans les énormes quantités. Cette toxicité disparait si le fruit serait cuit ou séché.

Comment cultiver une baie sauvage?

La culture des amélanches et toujours dans son enfance. Les fermiers ont beaucoup d’apprendre sur les maladies et des insectes nuisibles. La plupart des fermiers laissent leurs clients faire la cueillette eux-mêmes. Cependant, il y a aussi des fermiers qui utilisent des machines pour faire leur récolte.

Le futur de cette industrie émergente est inconnu, mais je vous encourage à trouver une ferme pour faire de la cueillette et essayer pour vous-mêmes ces baies délicieuses.



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7 choses que vous ne saviez pas sur les choux de Bruxelles

Think Brussels sprouts are bland and boring? Think again. John Morgan, Brussels Sprouts. CC.

John Morgan, Brussels Sprouts. CC.

J’étais étonné de voir ma première tige de choux de Bruxelles à un marché fermier. Ces petits choux poussaient le long d’une grosse tige, comme une masse médiévale!

Quel est l’origine de ces petits légumes? Pourquoi-sont-ils plus délicieux maintenant que je suis adulte? Peut-être c’est à cause de l’addition de l’ail et du bacon.

Que signifie le nom?

Les Romains étaient les premiers à cultiver les choux de Bruxelles. Par l’année 1586, les Belges étaient fous de ce légume. Ils les vendaient dans les marchés de Bruxelles, d’où vient le nom. Ce serait intéressant si les autres légumes avaient des noms similaires.

Comment sont-ils arrivés au Canada?

La popularité des choux de Bruxelles s’étaient propagé en France et en Angleterre. Thomas Jefferson était un grand fan – il les a introduits aux États-Unis en 1812. J’imagine que les choux de Bruxelles avaient envahi le Canada par là. Ils sont aussi cultivés en Australie et en Europe. Les choux de Bruxelles sont allergiques au chaud, alors ils trouvent au Canada un climat idéal. La plupart des variétés qui poussent au Canada sont des hybrides qui viennent du Japon ou des Pays-Bas.

Le roi des choux

Ontario grows tonnes of Brussels sprouts. Amanda Slater, Autumn at Barnsdale Gardens

Amanda Slater, Autumn at Barnsdale Gardens

La Colombie-Britannique produit la plus grande quantité de choux de Bruxelles au Canada, suivi de l’Ontario et du Québec. La récolte canadien vaut $7 million par année. Pas pire pour un petit légume amer!

Parler calmement tout en adoptant la politique des… choux de Bruxelles?

Brussels sprout stalks look like ideal tools for hunting dinosaurs. Or you could just eat them instead. Photo by Mia, Brussels sprout. CC.

Photo by Mia, Brussels sprout. CC.

Comparé aux choux qui poussent une seule tète, les choux de Bruxelles poussent des douzaines. Et vous pensiez que c’était seulement leur gout qui est horrifiante! Les petits choux sont les bourgeons qui se développent au long de la tige d’un mètre de grandeur. Il a l’air d’une messe de guerre. Les choux sont prêts à enlever l’automne ou l’hiver.

Rempli de la valeur nutritive

Mom was right, Brussels sprouts are good for you. Chris Yarzab, Brussels Sprouts. CC.

Chris Yarzab, Brussels Sprouts. CC.

Les choux de Bruxelles contiennent de la fibre, des vitamines A, C et K et du manganèse. Les choux les plus petites sont les plus gouteux. Il ne faut pas les trop cuire- sinon ils pueraient.

Est-ce qu’ils sont reliés aux choux?

Does this look like cabbage or kale to you? There's a good reason for it. Ed Mitchell, Top of a Brussels Sprout Plant. CC.

Ed Mitchell, Top of a Brussels Sprout Plant. CC.

Les choux de Bruxelles ont l’air de petits choux pour une bonne raison –ils font partie de la même espèce! En effet, les choux fleurs, les brocolis, le chou frisé et le chou-rave font tous parti d’espèce Brassica olercacea. Par l’élevage soigneux, les êtres humains ont créé tous ces légumes différents, de la même façon qu’ils ont créé tous les chiens différents à parti de Canis familiaris.

La plante originale de la Méditerranée avait des feuilles nutritives avec le gout de chou frisé. Les choux de Bruxelles étaient la dernière des cultures développées à parti de cette plante.

La vie sexuelle des choux

Croyez-le ou non, les choux de Bruxelles ont des fleurs. Ils sont jaunes et ils ont quatre pétales. On les oublie parce qu’on mange que des feuilles.

Comme les variétés de chien différent, les choux de Bruxelles et les choux normaux peuvent se reproduire entre eux. Mais je n’en ai aucune idée de quoi ils ont l’air, ces bébés!

En effet, en 2010 une compagnie en Grande Bretagne a croisé les choux frisés avec les choux de Bruxelles, et le résultat était des choux de Bruxelles frisées.

Alors qu’est-ce que vous attendez? Allez manger un bol de ces petits trésors!


The original kiwi: Interview with a kiwi bird


Photo by tara hunt. Kiwi Encounter. (photo of a model kiwi because the real thing is very elusive and park rangers don’t want you taking photos). CC.


Amelia: Here I am on Stewart Island in New Zealand, the place I’m most likely to get a glimpse of the secretive, nocturnal kiwi. I’ll be hiking in this coastal rainforest for three days, so I’m guaranteed to see one, right?

Kiwi: I wouldn’t bet on it.

A: Are those the dulcet tones of a kiwi I hear?

K: Hardly. My call sounds like a little girl screaming.

A:  Finally! I’ve been up all night waiting to see you. Would you mind coming a bit closer?

K: I’m fine right here, thanks. As an endangered bird, I’m not taking any chances.

A: But I don’t want to hurt you-I won’t even take a picture. I know the park staff are pretty strict about that.

K: Nope, not doing it. Humans have done too much damage to our species. I don’t owe you anything.

A: What did we do?

K: Well, as a flightless, ground-nesting bird who evolved on an island without any natural predators, I was toast when your ancestors decided that New Zealand’s rainforests needed to be turned into English countryside. Not only did you destroy our homes under the trees, you decided to introduce rats, opossums and stoats. Our chicks grow slowly, and it takes about 3-5 years before they can fight off a ravenous stoat. Domestic dogs and cats also make easy meals of our young ones.

A: Aren’t those predators a problem for adults too? You may be the size of a large cat, but you’re still pretty helpless looking.

K: That’s what you think. I can beat up a stoat easily.

A: Really? You’re a hairy bird with no wings. How do you manage it?

K: With my feet! We pack a pretty powerful kick, and we don’t put up with any nonsense from predators.

A: So at what age can you start laying those gigantic eggs you’re so famous for?

K: You mean the ones that takes up most of my insides and squishes all my organs into my sternum? The one I carry for 30 days and weights half a kilo?

A: I can see this is a sore point

K: Just a little. We can lay eggs once we’re four years old. We’re generally solitary, but during the mating season we’ll pair up. Generally we mate for life, which can be up to 40 years if we’re lucky.

A: Wow, that’s old for a bird!

K: Well when there’s no natural predators, life’s a walk in the park

A: What’s the secret to such a long partnership with your mate?

K: Once I lay that monster of an egg, it’s my partner’s job to sit on it for 80 days. My bit is done.

A: Wow, that’s a long time!

K: Yep. The upside is that the chicks are nearly independent when they’re born. After two weeks we chase them out of the nest, and they’re on their own.

A: That’s incredible! I’ve been hearing some sneezes coming from your direction. Is everything alright?

K: Yep. It’s a side-effect of having nostrils at the very end of my beak. I look for bugs by plunging my beak deep into the soil. This means that I constantly have dirt up my nose, so I have to sneeze to clear it out. My keen nose doesn’t do me any good if it’s full of dirt. My long whiskers and the sensor on the end of my bill also spot vibrations in the soil.

A: Wait, you have whiskers? Isn’t that a bit weird for a bird?

K: I’m no ordinary bird. There were no mammals on New Zealand before you introduced them, apart from bats. I adapted to fill a mammals’ niche, because obviously they left it open. I have hair-like feathers, solid-marrow bones and live in a burrow like a rabbit.

A: I’m sure you get this all the time: have you ever eaten a kiwi fruit?

K: Um, no. We are the original kiwis. The fruits are actually Chinese Gooseberries that were re-branded in the 1970’s in an effort to get New Zealander’s to buy them. I guess it worked.

A: Thanks for sharing your story with me. I’ll leave you alone now.

K: That’s all I ask.

References:Te Papa museum, various interpretive posters in NZ bird sanctuaries


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